Se inició en 1971, en el marco de la UNESCO, que da soporte al Secretariado del Programa. De una forma sintética, un folleto elaborado por el Secretariado Internacional del MAB explica la naturaleza del Programa y de la Red Mundial de Reservas de la Biosfera (RMRB)  del modo siguiente:

“El Programa sobre el Hombre y la Biosfera (MAB) es una iniciativa científica intergubernamental destinada a establecer una base científica con objeto de mejorar la relación entre los seres humanos y el medio ambiente. El MAB conjuga las ciencias sociales y naturales para mejorar los medios de subsistencia de las personas y preservar ecosistemas naturales u ordenados, promoviendo de esta manera planteamientos innovadores del desarrollo económico que sean adecuados desde el punto de vista social y cultural, y sostenibles desde la óptica medioambiental.

NUESTRA VISIÓN es un mundo donde las personas sean conscientes de su futuro común y de su interacción con el planeta y actúen colectiva y responsablemente para construir sociedades prósperas en armonía con la biosfera. El Programa MAB y su Red Mundial de Reservas de Biosfera (RMRB) están al servicio de esta visión mediante las reservas de biosfera y fuera de ellas.

NUESTRA MISIÓN para el periodo 2015-2025 consiste en:

  • Elaborar y reforzar modelos de desarrollo sostenible mediante la RMRB
  • Divulgar las experiencias y enseñanzas extraídas y facilitar la difusión y aplicación de esos modelos a escala mundial
  • Apoyar la evaluación y una gestión de las reservas de biosfera, estrategias y políticas de alta calidad para el desarrollo sostenible y la planificación, así como unas instituciones responsables y con capacidad de adaptación
  • Ayudar a los Estados Miembros y a las partes interesadas a lograr los Objetivos de Desarrollo Sostenible mediante el intercambio de experiencias y enseñanzas adquiridas en relación con el estudio y la experimentación de políticas, tecnologías e innovaciones para la ordenación sostenible de la biodiversidad y los recursos naturales, así como para atenuar los efectos del cambio climático y adaptarse a ellos”.

La Red Mundial de Reservas de la Biosfera se rige por las orientaciones elaboradas en encuentros mundiales de RBs, posteriormente aprobadas por la Conferencia General de la UNESCO. Dos de los cuatro encuentros mundiales realizados hasta 2017 se han celebrado en España, en Sevilla (1995) y en Madrid (2008). Los documentos oficiales del Programa pueden consultarse en aquí), especialmente la Estrategia de Sevilla 1995 y la Estrategia 2015-2025 y el Plan de Acción de Lima 2016-2025.